Schikking Fortis is mega, vooral voor de voormalige top

Het was een legendarisch interview: het gesprek dat de Belgische zakenkrant De Tijd in 2013, vijf jaar na de ondergang van Fortis, voerde met Jean-Paul Votron, de voormalige topman van dit bedrijf. Vanwege de tragiek – om niet elke dag met een boodschappenlijstje van zijn vrouw naar de Delhaize te moeten had Votron snel na zijn ontslag een kantoortje gehuurd in Brussel, waar hij de hele dag zat te duimendraaien. En vanwege het gebrek aan zelfreflectie. Hoewel de Ondernemingskamer inmiddels het oordeel wanbeleid had uitgesproken en de Belgische beurswaakhond FSMA hem een boete had opgelegd, hield hij vol dat hem geen blaam trof. “Niemand heeft ooit aangetoond dat ik een fout gemaakt heb”, aldus Votron.

Daar, in datzelfde kamertje, zal diezelfde Votron maandag aan het begin van zijn nieuwe ‘werkweek’ ongetwijfeld een vreugdekreet hebben geslaakt. Ageas, de rechtsopvolger van Fortis, maakte gisteren bekend dat het een schikking heeft getroffen met beleggers die menen dat zij zijn gedupeerd door de val van Fortis, omdat de top, onder wie Votron, president-commissaris Maurice Lippens en financieel-directeur Gilbert Mittler, tot vlak daarvoor de schijn had opgehouden dat het crescendo ging met de Nederlands-Belgische bankverzekeraar.

Niet eerder werden gedupeerde beleggers in Europa voor een zo groot bedrag gecompenseerd, toeterde de Vereniging van Effectenbezitters (VEB), een van de belangenorganisaties voor beleggers die aan de basis staan van het akkoord op haar website. Toegegeven, het schikkingsbedrag van 1,2 miljard euro is fors. Maar daarbij horen wel een paar kanttekeningen.

Beleggers hebben forse schade geleden door deze deconfiture: naar schatting ongeveer 18 miljard euro. Zo bezien is het schikkingsbedrag aan de magere kant. Bovendien draaien de huidige aandeelhouders van Ageas, onder wie tal van beleggers die hun waardeloze Fortis-stukken hebben geruild voor aandelen Ageas, zelf op voor de schade. Een sigaar uit eigen doos in optima forma.

Helemaal onverkwikkelijk: met deze schikking in het vooruitzicht gaat het er steeds meer naar uitzien dat Votron, Lippens en de andere verantwoordelijken er genadig vanaf komen. De Fortis-bestuurders zijn in Nederland weliswaar veroordeeld wegens wanbeleid en Votron en Mittler hebben zich volgens de rechtbank ook nog eens schuldig gemaakt aan misleiding. Maar ze hebben daar tot op heden financieel niet echt voor hoeven bloeden. Mittler en Votron betaalden wel 400.000 euro aan de Belgische beurstoezichthouder FSMA. Maar dat is voor hen niet meer dan een fooi. Votron kreeg alleen al voor de ‘geslaagde’ overname van ABN Amro in 2007 van 2,5 miljoen euro bovenop zijn vaste salaris van 750.000 euro.

De kans is groot dat het bij deze boetes blijft. Tenminste, als het aan de VEB en de andere drie partijen ligt waarmee Ageas nu deze schikking heeft getroffen. Als de overeenkomst zijn beslag krijgt – het Gerechtshof in Amsterdam moet de schikking nog algemeen verbindend verklaren – stoppen de organisaties de juridische bestuurders tegen de oud-bestuurders.

Helemaal verlost van het Fortis-debacle zijn de voormalige bestuurders van de bankverzekeraar daarmee nog niet. Tegen zeven van hen, onder wie Lippens en Votron, loopt in België ook een strafrechtelijke procedure. Daarbij gaat het om de vraag of de heren ook strafrechtelijk aansprakelijk zijn voor misleiding. Ze worden beticht van onder meer oplichting en valsheid in geschrifte. Daar staat in België een maximale gevangenisstraf voor van vijf jaar.

Maar deze strafzaak is flink vertraagd en loopt zelfs gevaar te verjaren. Niet alleen zijn de rechter die het onderzoek leidde en de officier van justitie vorig jaar vervangen, de verdachten hebben de rechtbank ook gevraagd op verscheidene punten aanvullend onderzoek te doen. Dit verzoek is in eerste instantie afgewezen, maar in hoger beroep alsnog gehonoreerd. De deadline voor verjaring is 2018.

Jean-Paul Votron kan de huur van zijn kantoor in Brussel maar beter alvast opzeggen. Het boodschappenlijstje voor de Delhaize ligt al klaar. Inclusief bonuskaart.