Gladiator Francesco Totti hoort thuis in de arena

Vier minuten krijgt Francesco Totti woensdag van Luciano Spalletti, de coach die hem het hele seizoen al behandelt als een inwisselbare speler, oud vuil misschien zelfs. Vier minuten om de achterstand die zijn AS Roma heeft opgelopen tegen Torino goed te maken. Totti grijpt zijn kans en bewijst zeker geen inwisselbare speler te zijn.

Op 28 maart 1993 maakt een zestienjarige fanatieke fan tegen Brescia zijn debuut voor het eerste elftal van AS Roma. Een groot talent, dat zijn opleiding genoot in de Italiaanse hoofdstad. In de seizoenen die volgen groeit Francesco Totti stap voor stap uit tot een basisspeler en, misschien nog wel belangrijker, tot een held van de supporters, van wie hij er zelf nog altijd een is.

Totti is vanaf zijn geboorte AS Roma en met het verstrijken van de tijd wordt AS Roma ook Totti. Il Bimbo d’Oro (de Gouden Jongen) is aan het begin van deze eeuw een van de grootste spelers die op de velden rondloopt, krijgt aanbieding om over te stappen naar de absolute Europese top, maar zwicht nooit. Hij weigert het rood-oranje shirt in te wisselen voor een ander, behalve wanneer het van de Azzurri is. Totti speelt 58 interlands in het Italiaanse elftal en wordt in 2006 wereldkampioen.

De aanvaller breekt record naar record. Hij speelde de meeste wedstrijden namens AS Roma en maakte de meeste doelpunten. Hij was het vaakst trefzeker voor één club in de Serie A en scoorde na Silvio Piola de meeste goals in de Italiaanse competitie. De sluwe vos is de oudste doelpuntenmaker ooit in de Champions League. Op 38-jarige leeftijd wipte hij op karakteristieke wijze de bal binnen tegen Manchester City.

Vorig seizoen speelde de veteraan nog 27 wedstrijden in de Serie A, waarin hij acht keer scoorde. Totti leek tot in de eeuwigheid door te gaan. Gewoon, af en toe een wedstrijdje in het Stadio Olympico, doelpuntje maken, beetje zwaaien naar het publiek, selfie maken en weer naar huis.

Het had zo mooi kunnen zijn, tot Spalletti dit seizoen plots weigerde nog langer mee te werken. Totti was volgens de coach nu toch echt te oud voor het grote werk. Hij zou niet meer kunnen rennen, het vermogen missen om druk te zetten op de tegenstander. De man van de club belandde op de bank. Tot afschuw van de supporters en het lijdend voorwerp, die had gehoopt op meer respect. Kritiek op zijn trainer kwam hem zelfs op een verbanning naar de tribune te staan.

Even zinspeelde Totti, wiens contract aan het einde van dit seizoen afloopt, op een vervroegd pensioen. Op deze manier had hij er geen zin meer in, zo kon hij zijn glorieuze loopbaan geen passend afscheid nemen. Een gladiator is echter pas verslagen als hem de laatste doodsteek is gegeven, als de duim van de keizer omlaag heeft gewezen. Dat geldt zeker ook voor deze Romein.

Nog een keer richt de nu 39-jarige Totti zich op, om zijn tegenstanders, zijn coach en de hele wereld te laten zien dat hij in de arena thuishoort. In vier dagen bezorgt de oude strijder zijn team vier punten. Eerst door zondag de gelijkmaker tegen Atalanta Bergamo te maken (3-3) en vervolgens door woensdag in de gegeven vier minuten met twee goals een 1-2 achterstand om te buigen in winst.

Oud is Francesco Totti zeker, verslagen nog lang niet.