Bij Newcastle United kan het grote lijden beginnen

Na jaren balanceren op het dunne degradatiekoord werd Newcastle United deze week door uitgerekend grote rivaal Sunderland de Championship ingeduwd. De Magpies zullen daar moeten oppassen dat ze niet in het moeras blijven steken.

De televisies in de huiskamers van Newcastle staan niet vaak afgestemd op wedstrijden van streekgenoot Sunderland. De zwartwitten van St. James Park hebben genoeg aan de tweejaarlijkse ontmoetingen met hun roodwitte rivalen uit de streek. Toch toonden veel apparaten de wedstrijd van de Black Cats tegen Everton, jongstleden woensdag, waarin Sunderland de benodigde overwinning haalde.

Dick Advocaat, die in de eerste acht wedstrijden amper drie punten pakte als manager van Sunderland, moet vertwijfeld naar de televisie hebben gekeken. De in zijn tijd schutterende Sunderlanddefensie hield Romelu Lukaku in toom. Met de 3-0 overwinning stuurt de ploeg uit Sunderland juist haar grote rivaal Newcastle United een divisie lager. Newcastle huilt.

Duiventil
Aan de geldsmijterij kan het niet hebben gelegen. Door dit seizoen heen pompt eigenaar Mike Ashley meer dan 75 miljoen pond de club voor nieuwe spelers. Daarmee is meteen het grootste probleem aangestipt waar de Toon Army, zoals de fanatieke fans van Newcastle worden genoemd, over valt. Een slapende reus, noemde Rafael Benítez Newcastle United net na zijn aanstelling als opvolger van de lijdende Steve McClaren. Wat moest hij als elfde manager sinds 2006 anders zeggen? De club is verworden tot een duiventil. Als het even niet lekker loopt, wordt er een nieuw blik buitenlanders geopend. En als dat niet werkt, komt er maar een nieuwe trainer.

Burton-uit
Benítez – koning van Europa met Liverpool en begin dit seizoen nog coach van Real Madrid – heeft het zinkende schip niet kunnen redden.  Daarmee duikt de club de Championship in. Newcastle United trekt gemiddeld per wedstrijd (50.359 toeschouwers) bijna de meeste fans van de Premier League, maar strijdt volgend jaar met Burton Albion (gemiddeld 3,917 toeschouwers).

Clubcoryfeeën als Alan Shearer zijn bezorgd. Het is namelijk de vraag of de dit seizoen aangetrokken Giorginio Wijnaldum, Aleksandar Mitrovic en het Engeland-duo Andros Townsend en Jonjo Shelvey op een lager niveau willen acteren. Bij de eerdere degradatie in 2009 bleven sterkhouders als Kevin Nolan, Andy Carrol en Tim Krul de club trouw. Newcastle keerde toen meteen terug. Maar of dat met de huidige onsamenhangende selectie opnieuw zal gebeuren?

Leeds United
Er wordt eerder gekeken naar de neergang van Leeds United een decennium geleden en angstvallig een vergelijking gemaakt met het huidige Newcastle. Dat team had sterren als Robbie Keane en een groot aantal talenten als Harry Kewell en James Milner in de gelederen. En het was bovendien in 2001 halvefinalist in de Champions League geweest. Maar ondanks een keur aan goede spelers, onvoorwaardelijke steun van de fans en een kapitaalkrachtige eigenaar is Leeds sinds 2004 nog steeds niet terug in het walhalla van het voetbal.

Ipswich Town, Nottingham Forest, Wednesday en United uit Sheffield: het zijn allemaal grote clubs die nooit meer wisten te herstellen van degradatie uit de Premier League. En het maakt niet uit hoe erg Mike Ashley de fans verzekert dat het volgend jaar wel goed komt. De zwartwitten van Newcastle zullen met angst en beven de start van het seizoen afwachten. Het grote lijden kan beginnen.