Een middag geschiedenis schrijven met Max Verstappen

Zondag 15 mei 2016, even voor twee uur. Op het Circuit de Catalunya stellen de Formule I-wagens zich op. Max Verstappen staat op de tweede startrij, op de vierde plek. Hij rijdt vandaag voor de eerste keer een race voor zijn nieuwe team Red Bull. Hij kijkt ernaar uit, dat heeft hij ’s morgens nog getweet.

Het zijn drukke weken geweest, overal heeft hij zijn verhaal moeten doen. De stoeltjeswissel met Daniil Kvyat is veel besproken. Is hij wel goed genoeg om zo jong al voor zo een groot team en in zo een snelle wagen te rijden, was hem veel gevraagd. Vandaag zal hij bewijzen dat hij het aan kan. Als Max Verstappen voor zich kijkt ziet hij de auto’s van Nico Rosberg en Lewis Hamilton. Schuin naast hem staat zijn ploeggenoot Daniel Ricciardo.

De lichten gaan op groen, hij is goed weg. Nu moet het gebeuren, hij schakelt op. De aansluiting houden met de voorsten. De voorsten die, ziet hij nu, in een hevig gevecht met elkaar verwikkeld zijn. Mercedes-ploeggenoten Rosberg en Hamilton geven elkaar geen ruimte. Het zal toch niet? De twee kemphanen rijden al in de eerste ronde het grind in. Als Verstappen de bocht instuurt ligt hij tweede. Het leed van anderen levert hem de gedroomde start.

De safety car komt het circuit op. Alleen Ricciardo rijdt voor hem, achter hem verrassend zijn oude teamgenoot en plaatselijke favoriet Carlos Sainz, voor de Ferarri’s van Sebastian Vettel en Kimi Räikkönen. Nog 65 ronden te gaan en Verstappen weet precies wat hem te doen staat. Hier in Spanje ligt zijn kans om geschiedenis te schrijven.

Alle coureurs kennen de ronde op hun duimpje. Als je hier goed presteert, dan kun je echt wat, dat weet de jongeling zelf ook. Het is hem de laatste dagen vaak genoeg gezegd. Geconcentreerd blijven, racen, doen waar je goed in bent; dat is nu het devies. Zonder het misschien te beseffen rijdt hij zich na elf ronden de boeken in. Ricciardo gaat de pits in, Verstappen neemt de kop over en is daarmee de jongste coureur die ooit een race in de hoogste klasse leidde, en ook nog eens de eerste Nederlander.

Een ronde later moet hij de kop weer afstaan, maar dat had hij ingecalculeerd. Er moeten toch banden worden gewisseld. Twee stops zouden ze maken vandaag zo had Verstappen met zijn team afgesproken. Met die tactiek dachten ze de meeste kans te maken. Hij komt achter zijn teamgenoot terug in de race.

Een nieuwe serie pitstops. Ricciardo gaat als eerste en weer neemt Verstappen de leiding. Het voelt fantastisch. 18 jaar en 228 dagen en dan al vooraan, op weg naar een eerste podiumplaats. Een evenaring of misschien wel een verbetering van de beste prestatie van zijn vader, de man die hem al op jonge leeftijd in een kart zette, die zo een groot aandeel heeft in zijn loopbaan. Zijn pa werd in zijn eerste seizoen twee keer derde en vertelde daar vaak over.

Zijn tweede en laatste pitstop. Nu komt hij terug op p4, maar Verstappen maakt zich niet druk. Ricciardo, Vettel en Räikkönen gaan sowieso nog een keer de pitsstraat in en hij hoeft, als zijn wagen doet wat er gevraagd wordt, niet meer. Ronde na ronde probeert hij zo min mogelijk fouten te maken.

Met nog twintig rondes te gaan neemt Verstappen andermaal de leiding in de race. Zijn concurrenten hebben verse banden, rijden snellere rondetijden, maar ze komen hem niet voorbij. Räikkönen nadert, maar hij houdt de deur dicht. Over his dead body dat iemand hem nog inhaalt. Als zijn nieuwe auto – wat rijdt die trouwens heerlijk – het houdt, wint hij hier vandaag.

Nog drie ronden, nog twee, nog één. Daar is de blokjesvlag. “You are a winner!” hoort hij op de boordradio. “Yes! Yes! Yes!” schreeuwt Verstappen het uit. In zijn 24ste race, zijn eerste voor zijn nieuwe team schrijft de jonge Nederlander geschiedenis. Hij wint de Grand Prix van Spanje, als jongste coureur ooit, als eerste Nederlander. Het is tevens de eerste overwinning voor Red Bull Racing sinds 2014.

Op het podium spuit hij de champagne alle kanten op. Champagne die hij pas 228 dagen legaal mag drinken.