Mythe ontkracht: de Spelen brengen geen economische voorspoed

Als de impact van de organisatie van de Olympische Spelen op de gaststad onder de loep wordt genomen, gaat het meestal om de centen. Maar ook gevoelsmatig laat het grootste sportevenement ter wereld zijn sporen na – al ebben die vlug weg.

Hoewel het totale budget van de Spelen in Rio slechts een fractie bedraagt van wat Londen vier jaar geleden uitgaf (4 miljard tegenover een slordige 15 miljard euro), is de publieke steun voor de organisatie van de Zomerspelen bij de Brazilianen een pak minder. Dat heeft te maken met de economische recessie waarmee gastland Brazilië nu al jaren kampt en de aanslepende politieke crisis in het Zuid-Amerikaanse land.

Dat de Spelen de Braziliaanse economie – of ten minste die van gaststad Rio de Janeiro – er wel even bovenop zouden helpen, is een illusie. De geschiedenis leert dat de Spelen weinig tot geen langetermijneffect hebben op de economie van het gastland. Integendeel, in de meeste gevallen zorgen ze voor een (serieus) dipje in de overheidsfinanciën.

Maar zijn er ook andere effecten, los van de economische en financiële? Dat vroegen Britse wetenschappers zich vier jaar geleden al af tijdens de Spelen van Londen. Voorstanders betogen graag dat grote sportevenementen ook op andere, minder tastbare gebieden een positieve stimulans geven – bijvoorbeeld op het vlak van gemeenschapsgevoel, inspiratie voor kinderen en jongeren, vrijwilligerswerk.

Hoewel die stimulansen moeilijk te meten zijn (als ze er al zijn) togen de wetenschappers toch aan het werk. Gedurende drie jaar ondervroegen ze in totaal 26.000 mensen en peilden ze naar hun ‘geluksniveau’, en hoe dat evolueerde van 2011, vlak vóór de Spelen, tot 2013, er vlak na. Bij de geïnterviewden zaten trouwens niet alleen Londenaren, maar ook Parijzenaar en Berlijners – de Fransen en Duitsers vormden de noodzakelijke controlegroep.

Wat bleek? De inwoners van Londen voelden zich tijdens de Spelen aanmerkelijk beter in hun vel dan de periode ervóór. De hoogtepunten die de onderzoekers daarbij konden optekenen waren de openings- en de afsluitingsceremonie – de extra-sportieve events, zeg maar. Maar dat gevoel bleef niet lang hangen, ontdekten de wetenschappers. Enkele weken tot maanden na de Spelen waren de Londenaren alweer teruggevallen naar hun oude geluksniveau.