Fittie Europa en VS over 19 miljard en Apple?

Het zou zomaar zo kunnen zijn dat de Europese Commissie deze week besluit dat Apple 19 miljard moet betalen. Of dat geld dan voor Ierland of de commissie is, is nog niet duidelijk. Wat wel vast staat is dat er sprake is van een belastingvoordeel dat Apple met de Ierse regering uitonderhandelde.

Een internationaal opererende onderneming maakte een afspraak met een Europees land, zwart op wit. Onderneming en land komen hun afspraken na. En daarna stelt de Europese commissie vast dat Ierland die afspraken niet had mogen maken. Dit soort disputen lopen er ook rond McDonald’s en Starbucks, althans: daarover viel het meest te lezen in de media. In werkelijkheid gaat het om veel meer ondernemingen.

Wat je ook van dit soort fiscale avonturen mag vinden: vast staat dat ze binnen de grenzen van de wet plaatsvonden. Er is formeel niks illegaals aan. Ik vind dat een afspraak met een land hoort te staan. Zoals elke afspraak met iedereen altijd hoort te staan.

Dus is het gek dat Apple – en die andere multinationals – nu aangesproken worden. Als Ierland de afspraak volgens de EC niet had mogen maken, dan moet Ierland bloeden, niet Apple. Dat is politiek natuurlijk onverkoopbaar, zowel de Ierse regering als de Europese Commissie hoeft met die boodschap niet aan te komen, bij geen enkele kiezer. Apple bashen, dáár kun je wel mee aankomen. (Full disclosure: ik kocht al in 1979 een Apple II met wel 64KB RAM en ben sindsdien heavy user gebleven).

Tot zover is het een Europees ruzietje met een buitenlandse onderneming.

Maar nu dreigt een conflict met de VS. Daar is de vennootschapsbelasting 35 procent – een ridicuul hoog percentage en de reden waarom Amerikaanse ondernemingen zoveel mogelijk van hun winst laten vallen in landen met een gunstiger fiscaal regime. Zou u het anders doen?

Zou Apple die 19 miljard aan wie dan ook in Europa moeten betalen, dan is dat bedrag in de VS een verrekenbaar verlies. Apple ploegt dan zo weer 35 procent van 19 miljard terug, ten laste van de Amerikaanse overheid. Zo ook alle andere betrokken ondernemingen die de Europese Commissie onder schot heeft.

Er ontstond de afgelopen week dan ook een aardig partijtje fiscaal armworstelen, de Amerikaanse regering publiceerde een white paper met de naam THE EUROPEAN COMMISSION’S RECENT STATE AID INVESTIGATIONS OF TRANSFER PRICING RULINGS, u leest ‘m hier.

Ik ben heel benieuwd of de Europese Commissie zo’n probleem er ook nog bij wil hebben. Want de Amerikanen zijn er duidelijk over: dan volgen er sancties.