Zo voorspel je of een boek een bestseller wordt

‘Wat als een algoritme kan voorspellen welke manuscripten mega-bestsellers zouden worden?’ is de vraag die centraal staat in The Bestseller Code, het boek dat vandaag verschijnt. De auteurs, voormalig uitgeefster Jodie Archer en Matthew Jockers, ontwikkelden een programma dat met 80 procent nauwkeurigheid kan voorspellen welk manuscript de bestsellerlijst van The New York Times haalt.

Gedurende de afgelopen vijf jaar hebben Archer en Jockers 20 duizend willekeurig geselecteerde romans geanalyseerd om te bepalen wat een boek succesvol maakt. Het resultaat is de ‘bestseller-ometer’ – een algoritme dat thema’s, plot, stijl, karakters, woorden en interpunctie in een boek bekijkt en op basis daarvan vaststelt of het een bestseller zal worden. De naam van de auteur wordt weggelaten bij de computeranalyse.

De bestseller-ometer wees The Circle (2013) van Dave Eggers uit als de ultieme bestseller van de afgelopen dertig jaar. The Circle heeft volgens het algoritme veel kenmerken die het tot een succes maken. Het boek is toegankelijk, actueel en heeft populaire thema’s als technologie, werk en het meest belangrijke; ‘menselijke nabijheid’. De auteurs hadden niet verwacht dat dit boek het beste zou scoren. Volgens hen heeft The Circle de perfecte combinatie van factoren, wat nog niet wil zeggen dat het het grootste boek ooit hoeft te zijn.

Archer vertelde in een interview met The Times dat het gebruik van de verhaallijn heel belangrijk is. De verhaallijn kan volgens haar vergeleken worden met een muziekritme. Het is belangrijk dat het tempo symmetrisch – oftewel in de maat – is. Een andere bevinding is dat de woorden ‘need’, ‘want’ en ‘do’ twee keer zoveel kans hebben voor te komen in bestsellers dan in andere boeken.

Volgens het programma bevatten bestsellers vaak een seksscène halverwege het verhaal. Archer vertelde aan The Guardian dat succesvolle auteurs van liefdesverhalen hiervan op de hoogte zijn en er gebruik van maken. Het houdt de spanning in het verhaal. Het plot is volgens Archer en Jockers echter niet belangrijker dan stijl, want wanneer de stijl niet goed is zal niemand verder lezen.