Backpackers in Australië extra belasting betalen? Slecht plan

Net klaar met de middelbare school en nog geen idee wat te doen met je leven? Of een paar jaartjes studie afgerond en nog geen zin om aan te beginnen met werken? Het gap year is al jaren de oplossing.

Massaal vertrekken backpackers naar zonniger oorden. Grote favoriet is Australië, dat met zijn flexibele Working Holiday visum een jaar lang belastingvrij werk en reizen garandeert. Maar dat gaat nu veranderen, want de Australische belastingdienst heeft het op de werkende backpacker gemunt.

Been there, done that, in 2008/2009 welteverstaan. Een tropenjaar was het, om als negentienjarige door dit prachtige continent te mogen reizen geeft een gevoel dat vaak in clichématige termen (‘jezelf vinden’) uitgedrukt wordt, maar in werkelijkheid toch moeilijk te omschrijven valt. Inmiddels zijn sommige herinneringen vager dan andere, en aardig wat contacten inmiddels verwaterd. Maar de indrukken zijn blijvend. Ook toen was Australië al duur, maar als backpacker die geen belasting betaalde en zichzelf in leven hield met instant noodles opgesmukt met supermarktpesto, was het te doen.

De gemiddelde backpacker draait iedere Thaise baht, Laotiaanse kip en Aussie dollar het liefst drie keer om. Dat is geen probleem in het eveneens populaire Zuid Oost-Azië, maar zo gauw er voet op Australische bodem gezet wordt gelden er andere prijzen. Geen emmers met drank voor een prikkie meer, maar alcoholaccijnzen die door het dak gaan, om nog maar over de prijs van een pakje peuken te zwijgen.  En daar komt nu dus nog eens bij dat de Australische regering heeft besloten om de backpackers in het land te gaan belasten.

Terwijl eerst het voorstel geopperd werd om dit te doen met maar liefst 32,5 procent, werd hier uiteindelijk toch vanaf gezien. Uit onderzoek bleek namelijk dat zo’n zestig procent van de backpackers het land zouden mijden als een dergelijk systeem ingevoerd werd. En dat is een problematisch scenario: de backpacker met een working holiday visum vult namelijk de vacatures die voor de lokale bevolking weinig aantrekkelijk zijn. Met name de rurale gebieden profiteren van de (goedkope) werkkrachten, die op hun beurt weer in het vooruitzicht hadden dat zij over hun vergaarde loon geen belasting hoeven te betalen.

Tot het komend jaar dus. Want vanaf 1 januari moeten backpackers er toch aan geloven, en moeten zij negentien procent van hun loon af gaan staan. Een lager tarief dan eerst voorgesteld, maar toch. Voor een groep die leeft op $10 pitchers, gratis wifi en vlak voor sluitingstijd lokale restaurants en bakkerijen afstruint op zoek naar left-overs die anders toch weggegooid worden, is iedere financiële verplichting er eentje te veel.

Maar is dat een reden om Australië te mijden? Absoluut niet, het land is prachtig. Een geweldig voordeel van een lang verblijf is dat je echt in aanraking komt met de plaatselijke cultuur. Een baantje helpt daar nog eens extra bij. Het gevaar is nu dat een lang verblijf in Australië niet meer aantrekkelijk is voor de jonge budgetbackpacker in zijn gap year, maar slechts voor de toerist met de dikke portemonnee.

En dat zou ontzettend jammer zijn.