Zorgen om gezondheid maakt je ziek

De meeste mensen zijn opgelucht wanneer hun medische onderzoek terugkomt met een negatief resultaat, maar voor zeker 5 procent van de mensen is het geen geruststelling. Degenen die aan ziektevrees lijden hebben een irreële angst dat ze ernstig ziek zijn, wat de arts ook zegt. Recent onderzoek laat zien dat deze angst de kans om een hartaandoening te ontwikkelen met 73 procent doet toenemen.

Voor het onderzoek werden ruim zevenduizend participanten in Noorwegen twaalf jaar lang gemonitord. De deelnemers die 31 of meer punten scoorden in de Whiteley Index werden beschouwd als mensen met ziektevrees. Deze index is in de jaren zestig ontwikkeld door Issy Pilowsky en een veelgebruikte test om hypochondrische klachten in kaart te brengen. Bij 6,1 procent van de angstige participanten ontstond gedurende de twaalf jaar van het onderzoek een hartaandoening, tegenover 3 procent van de mensen die geen irreële angsten hadden. Na uitsluiting van andere risicofactoren bleek dat de mensen met ziektevrees een ruim 70 procent grotere kans hadden op het ontwikkelen van een hartziekte.

Volgens professor Peter Tyrer, psychiater en expert op het gebied van ziektevrees, is het bij mensen die lijden aan ziektevrees van groter belang om de angst te verhelpen dan de fysieke klachten. De symptomen die patiënten ervaren zijn volgens hem vaak een gevolg van de angst, zoals pijn op de borst. De angst ontwikkelt zich volgens Tyrer vaak al op jonge leeftijd. Zijn studie laat zien dat cognitieve gedragstherapie de ziektevrees kan verhelpen. Naar aanleiding van het onderzoek naar de invloed van angst op hartaandoening wordt ook gesteld dat het je niet alleen psychisch, maar ook fysiek gezonder maakt.