Bijna 2,5 miljoen gamers helpen onderzoek naar dementie

Sinds de lancering van Sea Hero Quest in mei dit jaar, is het spel door bijna 2,5 miljoen mensen gespeeld. Het spel is ontwikkeld om het onderzoek naar dementie in een vroeg stadium te helpen. Met een speelduur van in totaal 63 jaar is het het grootste onderzoek naar dementie tot nu toe, de eerste resultaten werden vorige week gepresenteerd.

Gameontwikkelaar Glitchers ontwikkelde samen met University College London, University of East Anglia en Alzheimer’s Research UK het spel voor de smartphone. Het doel is om in kaart te brengen wat het gemiddeld navigatievermogen is voor bepaalde leeftijden en geslacht. Hierdoor kunnen afwijkingen eerder worden opgemerkt.

Bij Sea Hero Quest moeten de spelers navigeren binnen doolhoven, fakkels afvuren en zeedieren achtervolgen om het navigatievermogen te testen. De ruimtelijke oriëntatie wordt gestuurd vanuit hersengebieden die vaak beïnvloed raken wanneer er sprake is van een vroeg stadium van dementie. Nog voor geheugenverlies en andere klachten optreden hebben patiënten een afgenomen oriëntatiegevoel.

Het spel is inmiddels bij elkaar opgeteld ruim 63 jaar gespeeld. Volgens de ontwikkelaars wordt er door twee minuten te spelen dezelfde hoeveelheid data gegenereerd als waar wetenschappers anders vijf uur voor nodig zouden hebben. Daarmee zou de hoeveelheid data gelijk staan 9500 jaar conventioneel onderzoek. Neurowetenschapper Hugo Spiers, wie hielp het spel te ontwikkelen, noemt het onderzoek uniek: “De nauwkeurigheid en de schaal van dit onderzoek overtreffen alle eerdere onderzoeken in dit gebied.”

Resultaten
Spiers presenteerde afgelopen week op een conferentie in San Diego de resultaten van de eerste ronde data-analyse. Uit de gegevens blijkt dat het ruimtelijk inzicht vanaf het twintigste levensjaar al slechter wordt. De nauwkeurigheid waarmee 19-jarigen hun doelen raken is 74 procent, bij de oudste spelers – 75-jarigen – is de nauwkeurigheid nog maar 46 procent.

Een andere bevinding is dat er sprake is van een fundamenteel verschil in ruimtelijk inzicht is tussen mannen en vrouwen. Mannelijke spelers scoorden overal beter dan hun vrouwelijke leeftijdsgenoten. Hoewel deze aanname al langer bestaat zou het verschil ook veroorzaakt kunnen zijn doordat mannen vaker gamen dan vrouwen.

Opmerkelijk is de link tussen de navigatie vaardigheden en de woonplaats van de spelers. De Scandinavische deelnemers scoorden opvallend hoger dan mensen uit andere landen. De wetenschappers hebben nog geen verklaring voor dit verschil. Spiers verwacht dat ze nog twee jaar nodig hebben om alle data te analyseren.