In kaart: hier onstaan ebola, SARS en hiv

Vleermuizen vormen de grootste dreiging voor potentiële virussen. Geen verassing, want zelfs een dode vleermuis kan hondsdolheid verspreiden. De impact van het nachtdier blijkt nog groter. Zo ontstond het ebolavirus na infectie door een vleermuis. De EcoHealth Alliance in New York onderzocht zoogdieren wereldwijd en schets in haar zogenaamde ‘Danger Maps’ een beeld van dieren die mogelijk infecties kunnen verspreiden onder mensen. 

De gezondheidsorganisatie EcoHealth Alliance publiceerde deze week haar resultaten in het wetenschappelijke tijdschrift Nature. Wat blijkt: vleermuizen in Zuid-Amerika vormen de grootste dreiging voor potentiële virussen. Het onderzoek werd uitgevoerd met een database van 586 virussen die voorkomen onder 754 zoogdieren. Zowel mensen als dieren kunnen besmet raken met ruim 188 van de onderzochte virussen. Daarbij moet de kanttekening gemaakt worden dat niet elke dier even goed bestudeerd is als het ander. Ook de impact van de virussen onderling kan enorm verschillen. Met name de locatie van veelvoorkomende virussen is in kaart gebracht. De onderzoekers hopen dat deze kennis gebruikt kan worden om een eventuele volgende uitbarsting van een dodelijk virus te voorkomen.

Knaagdieren

Bekende dodelijke virussen zoals ebola en SARS ontstonden bij zoogdieren, voordat zij oversloegen op de mens. Zo ontstond hiv, volgens het onderzoek, onder chimpansees. Het onderzoek richtte zich dan ook vooral op soorten in plaats van de verschillende rassen van een diersoort. Zo keken de onderzoekers bijvoorbeeld naar knaagdieren wereldwijd en kwamen tot de conclusie dat ook hier de meeste infecties in Zuid-Amerika voorkomen.

Wat kunnen we hiermee? De onderzoekers hopen aandacht te vestigen op delen van de wereld waar grote hoeveelheden virussen ontstaan. Naast het noorden van Zuid-Amerika is het oosten van Afrika een potentiële locatie waar door infectie van wilde dieren een virus kan ontstaan.

De tekst gaat hieronder verder.

Vleermuizen

Vleermuizen blijken volgens het onderzoek de grootste dreiging te vormen voor de mens om een virus op te lopen. Ruim zeventien infecties kan het nachtdier overdragen op zowel mensen als dieren en staat hiermee boven aan de lijst van de ‘Danger Maps’.

Zo zouden zieke vleermuizen besmet kunnen zijn met hondsdolheid en zou zelfs het ebolavirus zijn begonnen bij de vleermuis. Hoewel vleermuizen wereldwijd voorkomen, komen infecties vooralsnog het meeste voor in Zuid-Amerika. Minder onderzochte vleermuissoorten in Zuid-Amerika behoeven dus meer aandacht, zo concludeert het onderzoek.

Het volgende project van de onderzoekers zal gericht zijn op vogelsoorten en de mogelijke infecties die zij kunnen verspreiden onder mens en dier.