Hema waarschuwt Jack Ma’s Alibaba nog een keer!

Bij voorbaat kansloos lijken de stappen die Hema overweegt tegen Alibaba, omdat de webreus in China onder dezelfde naam supermarkten exploiteert. En toch doet de Nederlandse winkelketen hier goed aan.

De Hollandse Eenheidsprijzen Maatschappij Amsterdam is wereldberoemd. In Nederland. De rookworst, de tompouce, Le Lapin, de designfluitketel die sinds de eerste verkoop in 1991 is uitgegroeid tot een iconische Hema-klassieker: wie is er niet mee opgegroeid…

Maar de afgelopen jaren had de winkelketen het zwaar. In 2015 leed de onderneming zelfs een verlies van 75,7 miljoen euro. Oorzaken: tegenvallende verkopen, mede als gevolg van de crisis, te hoge voorraden en een enorme schuldenlast.

Lion Capital financierde de overname van Hema met een lening aan Hema. Alleen al in 2016 moest de winkelketen daarover 50,8 miljoen euro rente betalen.

Die leningen drukken zwaar op het bedrijf. Met dank aan Lion Capital. Deze Britse investeringsmaatschappij die het bedrijf in 2007 inlijfde financierde deze overname mede met een lening aan Hema. Alleen al in 2016 moest Hema daarover 50,8 miljoen euro aan rente betalen.

Dwerg

Inmiddels gaat het weer iets beter. Hema breidt flink uit in het buitenland. Na België, Frankrijk, Engeland en Spanje heeft ook Duitsland sinds kort een eigen Hema-flag store. En toch blijft de warenhuisketen met 1,2 miljard euro omzet een dwerg vergeleken bij de Alibaba Groep (omzet in 2016: 15,7 miljard dollar).

Alibaba, de in 1999 door de excentrieke Jack Ma opgerichte webwinkel die inmiddels ook een internationaal verkoopplatform exploiteert (Tmall Global), heeft zijn omzet vanaf 2011 zien vertienvoudigen. Steeds meer grote detailhandelsbedrijven gaan met het bedrijf in zee, waaronder Albert Heijn en Unilever.

Van directe concurrentie heeft Hema geen last.

Hema
Ma in de Hemavariant in China. Beeld: Alibaba

Ook juridisch is de kans op succes klein. Alibaba’s Hema heeft welgeteld dertien vestigingen, louter in China. Bovendien kunnen klanten er, ook in de winkels, alleen digitaal producten bestellen. Van directe concurrentie heeft de Hollandse Hema dus vooralsnog geen last.

Bovendien: het Chinese merkenrecht is een soort juridisch labyrint. Daar weten Apple en Donald Trump alles van. Apple moest in 2012 60 miljoen dollar betalen om de merknaam iPad van een Chinees bedrijf te bemachtigen. Het handelsmerk Trump is in China enkele honderden malen vastgelegd, voor onder meer explosieven, pacemakers en condooms. Jarenlang procedeerde Trump hier tevergeefs tegen. Pas nu hij president is heeft hij onlangs in een zaak gelijk gekregen.

Free publicity

Ergo: Hema – lees: Lion Capital – kan zijn energie en euro’s maar beter ergens anders in steken? Immers, een proces op het gebied van het internationaal merkenrecht kost al snel tienduizenden dollars. Allerminst. Die kosten wegen niet op tegen de gratis publiciteit die het bedrijf hiermee genereert.

Disputen over schending van merkenrechten doen het goed in de media. Helemaal wanneer een grote, bekende onderneming als Alibaba zich hieraan bezondigt.

Volgens diverse bronnen wil Lion Capital Hema verkopen. Ook over een mogelijke beursintroductie wordt gespeculeerd. Dan is deze free publicity goud waard. Voor de naamsbekendheid in het buitenland kan de publiciteit evenmin kwaad. Disputen over schending van merkenrechten doen het nu eenmaal goed in de media. Helemaal wanneer een grote, bekende onderneming als Alibaba zich daaraan bezondigt.

Deze column levert het bewijs. Lion Capital: this one’s yours.

(De tompoucen kunnen naar: Joan Muyskensweg 6-6a, 1096 CJ Amsterdam, The Netherlands)