De angst voor de designerbaby is ongegrond

Begin augustus brachten wetenschappers naar buiten dat ze voor het eerst succesvol afwijkende genen in embryo’s hebben kunnen repareren. Het wordt een doorslag in de menselijke gentechnologie genoemd. Al zijn er genoeg sceptici. Het creëren van de perfecte baby, de zogenoemde designerbaby, is volgens hen niet ethisch verantwoord. Al lijkt deze angst voor dit kind ongegrond. 

De Kazachstaanse wetenschapper Shoukhrat Mitalipov publiceerde afgelopen week zijn bevindingen in het wetenschappelijk blad Nature. Samen met Amerikaanse wetenschappers ontwikkelde Mitalipov een veilige methode om kapotte genen te repareren en genetische defecten zoals hartfalen te genezen. Het resultaat: een designerbaby, een embryo zonder mankementen, ziekten of afwijkingen.

Eerder werd er in China al geëxperimenteerd op dit wetenschappelijke vlak. De daaropvolgende Amerikaanse studie van Mitalipov kan baanbrekend zijn voor de wetenschap. Op deze manier kunnen namelijk in de toekomst ernstige ziektes verholpen worden, maar er zitten negatieve kanten aan deze vondst.

Het zogenoemde ‘CRISPR’en’ van een embryo — het bewerken van het DNA — zou namelijk niet zo ver zijn als Mitalipov suggereerde. Het onderzoeksteam liet de bewerkte embryo’s namelijk maar enkele dagen leven, zonder de intentie om deze te laten uitgroeien tot een mens. Er is dus niet uitgewezen dat de embryo’s daadwerkelijk op kunnen groeien tot een gezond mens.

Onwaarschijnlijk

Gerenommeerde wetenschappers opperen overigens ook dat de toekomst van zogenoemde designerbaby’s, waar ouders hun eigen perfecte baby kunnen creëren, hoogst onwaarschijnlijk is. De onderzoekers hebben namelijk maar één gen uit het DNA van de embryo’s succesvol bewerkt. Om talenten toe te voegen en het uiterlijk van een embryo te veranderen moeten meerdere genen bewerkt worden.

“Op dit moment weten we nog niets over de verbetering van menselijke genen,” stelt Hank Greely, directeur van het centrum voor recht en biowetenschappen in Stanford in The New York Times“Het is onwaarschijnlijk dat we ooit kunnen zeggen of een embryo hoog zal scoren op tentamens.” Volgens Greely is het tot nu toe ook vrijwel onmogelijk om het fysieke uiterlijk — zoals de lengte — te veranderen met gentechnologie.

Tot dusver lijkt het dus onmogelijk om in de toekomst designerbaby’s te maken aan de hand van gentechnologie. Dat maakt dat de bevindingen van wetenschapper Shoukhrat Mitalipov eigenlijk relatief onschuldig. Dat is misschien juist een grote aanwinst voor de wereldbevolking. Ernstige ziektes kunnen wellicht in de toekomst onderschept worden met deze nieuwe technologie.

In het eerder genoemde artikel in de New York Times maakt Robin Lovell-Badge, hoogleraar genetica en embryologie bij het Francis Crick Instituut in Londen ook een sterk punt. “Ik vind dat we de taak hebben om te onderzoeken wat technologie voor ons kan doen, op een veilige manier. Als je de mogelijkheid hebt om te voorkomen dat families met een ziek kind moeten leven, zou het onethisch zijn om daar geen beroep op te doen.”