Het omvangrijke ‘bedrijf’ van binge-auteur Ken Follett

De succesvolle Britse bestsellerauteur Ken Follett (68) kwam afgelopen maand met het derde deel van zijn populaire Kingsbridge-serie. Een binge-auteur volgens critici, en daar heeft hij naar eigen zeggen geen probleem mee. Immers is Ken Follet sinds zijn eerste bestseller in 1978 uitgegroeid tot een merk met een wereldwijde marktwaarde van miljoenen.

Ter promotie van zijn nieuwe boek — A Column of Fire — ontving de Engelse bestsellerauteur Ken Follett afgelopen maand de pers in het statige Hatfield House. Het  landgoed ten noorden van Londen paste bij het onderwerp. Koningin Elizabeth I, die een rol speelt in de nieuwe roman, bracht haar jeugd door op dit Tudor-landgoed. Journalist John Vervoort van de Vlaamse krant De Standaard, noemt het werk van Follett tijdens het interview (lees het hier via Blendle) ‘heerlijke boeken om te bingelezen’.

“Ik ben er niet rouwig om dat die term gebruikt wordt als het om mijn boeken gaat,” reageert Follett. “Ik ben een verhalenverteller. Blijkbaar slaag ik erin om mensen van Noorwegen tot China te beroeren met de verhalen die ik bedenk. En nu wil jij natuurlijk horen of ik grote literatuur schrijf of een oppervlakkige bestsellerauteur ben. Mag ik even diep zuchten bij die eeuwige, maar nogal nutteloze discussie waar ik trouwens zelf ooit aan meegedaan heb.”

Ter illustratie noemt Follett een essay dat hij in de jaren zeventig schreef na publicatie van zijn eerste bestseller Eye of the Needle. Follett bekritiseerde in dit essay de aandacht van schrijvers voor hun eenduidige aandacht voor vorm en het ‘innerlijke’, maar haalde ook uit naar schrijvers van populaire fictie, die hij ‘inspiratieloos en clichématig’ noemt. Follett — duidelijk niet inspiratieloos —  schreef zo’n dertig boeken, waaronder The Century– en Kingsbride trilogieën.

De tekst gaat hieronder verder. 

Ken Follett
Ken Follett. Beeld: ANP/EPA/Toni Albir

Miljoenenbedrijf

The Telegraph-journaliste Bryony Gordon geeft ons in 2010 al een beeld van het kantoor van Follett. Hij is dan al een bestsellerauteur met een geschatte omzet van 12 miljoen dollar per jaar (Forbes schat zijn vermogen inmiddels op 14 miljoen dollar). “Follett is een romanschrijver, dus ik had een klein kantoor verwacht,” schrijft Gordon. “Maar dat was mijn eerste denkfout: Follet is niet gewoon een romanschrijver, hij is het middelpunt van een multi-miljoenenbedrijf. Hij heeft een staf van zestien medewerkers ‘om de geldzaken te regelen’.

Verder beschrijft ze de vele exemplaren van zijn eigen boeken in het kantoor, gelegen in het Engelse Stevenage, en zijn liefde voor dure (100 dollar per fles) champagne.

160 miljoen verkochte boeken

Follett heeft naar eigen zeggen inmiddels wereldwijd ruim 160 miljoen boeken verkocht. Hij ontving diverse eredoctoraten, waaronder de Honorary Doctor of Literature aan de Universiteit van Exeter en een handvol prijzen, waaronder de Edgar Allan Poe Award in 2013. Tevens won hij in 2012 de Spaanse Qué Leer Prijs voor best vertaalde boek. Dat ze in Spanje extra dol zijn op de schrijver bewees de stad Vitoria-Gasteiz, waar ze in 2008 een standbeeld van de schrijver plaatsten.

De Kingsbridge-serie, die vanwege de uitgave van het laatste deel opnieuw in de belangstelling staat, werd in 2011 aangeprezen door Oprah Winfrey in haar talkshow en boekenclub. Een vriendin had haar het boek aangeraden. “Ik begon aan het boek en kon het niet wegleggen,” zei Winfrey dolenthousiast tijdens The Oprah Winfrey Show in 2011. “Ik las tot twee of drie uur in de ochtend, kwam tot achthonderd pagina’s en ging toen langzamer, omdat ik het einde nog niet wilde lezen.”

Traditiegetrouw gaf Winfrey het boek cadeau aan haar publiek.

De tekst gaat hieronder verder.

Bingelezen

Het eerste deel van deze historische trilogie — The Pillars of the Earth — stamt uit 1989. Het verhaal gaat over de bouw van een kathedraal in de fictieve stad Kingsbridge gedurende de jaren 1123 tot 1174. Pas in 2007 komt er een vervolg op het 1006-pagina’s tellende boek met World Without End. Dat boek  beslaat de periode 1327 tot 1362. In A Column of Fire, het onlangs gepubliceerde derde en laatste deel van de serie, beschrijft Follett het leven in het plaatsje Kingsbridge tijdens de regeerperiode van Koningin Elizabeth I (1558-1603). De Kathedraal en de bijbehorende priorij van Kingsbridge speelt een centrale rol in de trilogie.

Hoewel de term bingelezen toepasselijk is voor het beschrijven van Follett’s boeken, is er geen sprake van oppervlakkig werk. Follett steekt jaren in het researchen van zijn onderwerpen en het schrijven van zijn omvangrijke werken. “Veel van mijn ideeën doe ik op tijdens mijn onderzoek,” schrijft hij op zijn website. “Als ik schrijf over een victoriaanse bankier, lees ik boeken over het falen en slagen van bankiers, hoe ze woonden, tegen welke problemen ze aanliepen, of ze konden scheiden, hoe ze verliefd werden en ga zo maar door. Al deze onderwerpen geven inspiratie voor dramatische scenes.”

Hoewel hij geen ‘hoogstaande literatuur’ schrijft, onderstreept Follett graag het belang van dramatische scenes vol haat, liefde, verraad en vriendschap, volgens hem relevante thema’s uit alle eeuwen. “Ik wil [de lezer] emotioneel raken door personages op te voeren die moeilijke keuzes moeten maken in hun leven. Ik wil hen meenemen naar fascinerende periodes in de geschiedenis.”

A Column of Fire is nu te koop in de boekhandels.