The San Quentin Times: kwaliteitsjournalistiek vanachter de tralies

Gebouwd in 1852 is San Quentin State Prison de oudste gevangenis van Californië. Gelegen in de Bay Area huisvest de gevangenis ongeveer vierduizend veroordeelden, en hier bevindt zich de enige Death Row-afdeling voor mannen van Californië.

De notoire status van de gevangenis zorgde ervoor dat Johnny Cash er in 1969 zijn legendarische album At San Quentin opnam, waarbij hij bijna een gevangenisopstand uitlokte. Metallica deed het nog eens dunnetjes over, en de trash-metalband nam er in 2003 een videoclip op.

Buiten al deze interessante wapenfeiten heeft San Quentin sinds kort nog een uniek feit op haar naam staan: het is namelijk een van de weinige gevangenissen in de Verenigde Staten met een eigen krant. Een eigen kwaliteitskrant, ook nog eens, want de gevangeniskrant The San Quentin News kreeg onlangs een prijs van een Amerikaanse journalistenbond vanwege het ‘bedrijven van kwaliteitsjournalistiek in ongewone omstandigheden’.

Redactie
En ongewoon is het zeker. Omdat de volledige redactie uit gevangenen bestaat, moeten de nieuwsonderwerpen vooral binnen de muren gezocht worden. Zo deed de krant verslag van hongerstakingen, gevangenisrellen en de overbevolking waar de gevangenis mee kampt (momenteel draait San Quentin op 130% overcapaciteit).

De redactie van de krant gaat te werk als een lokaal nieuwsblad en verschijnt buiten ‘The Q’ (zoals San Quentin vaak genoemd wordt) ook in zeventien andere gevangenissen in de Amerikaanse staat. En zoals een echte krant worden ook de meer controversiële thema’s als racisme niet uit de weg gegaan. De gedetineerdenredactie wordt in hun keuzes bijgestaan door professionele journalisten, die op vrijwillige basis meewerken aan het blad.

Opmerkelijk
Met een gevangenisbevolking van meer dan twee miljoen (dat is meer dan 1 op de 100 volwassenen) staat het Amerikaanse gevangenissysteem niet bepaald bekend als vooruitstrevend, en kijken Europeanen dan ook vaak met argusogen naar dit beleid. Het is daarom des te opmerkelijker dat een dergelijk initiatief juist in Amerika, en juist in de gevangenis met de grootste Death Row-afdeling zo’n succes kon worden. En dat ook nog eens zonder mobiele telefoons en direct gebruik van internet.

Voor een fotoserie vanaf de redactievloer van The San Quentin News klikt u hier.