Een kapitaal bij het grofvuil

Op een vuilnisbelt in Wales ligt een schat. Ergens op het terrein, dat zo groot is als een flink voetbalveld, ligt namelijk de oude harde schijf van James Howells uit Newport. En op die harde schijf staan ruim 7500 bitcoins. De vuilnisbeltschat is op dit moment een slordige 7 miljoen euro waard. En dat wordt steeds meer.

De elektronische munt bitcoin bestaat sinds 2008. In de begindagen van de valuta kostte een bitcoin nauwelijks iets, maar op dit moment is één bitcoin bijna 850 euro waard. Euro’s wisselen voor bitcoins gaat niet zomaar: wie een bitcoin wil hebben, zal hem moeten genereren via zijn computer, ‘minen’ in bitcointermen.

7500 digitale munten
De onfortuinlijke Brit Howells was er vroeg bij: in de dagen dat bitcoins alleen nog maar bekend waren onder rasechte nerds en verstokte privacygekkies, liet hij zijn laptop een dikke week bitcoins minen. Met resultaat: hij genereerde een enorme hoeveelheid digitale munten. Howells stopte naar verluidt met minen toen zijn vriendin te kennen gaf gek te worden van het geluid dat zijn computer maakte door dag en nacht aan te staan.

Niet lang daarna ging Howells laptop kapot. Zonder een backup te maken gooide hij zijn harde schijf in een laatje, en deed de computer weg. Afgelopen zomer – vier jaar na dato – kwam Howells zijn schijf tegen, dacht niet na over wat er mogelijk nog op kon staan en gooide hem weg.

Schatgraven op de vuilnisbelt
Pas veel later herinnerde de Brit zich de bitcoins. Die liggen nu, nog steeds op de bewuste harde schijf, tussen het huisvuil van zijn plaatsgenoten. Volgens Howells heeft het geen zin om zomaar te gaan schatgraven op de vuilnisbelt: de bestanden zijn beveiligd en alleen hij kan ze openen. Als hij zijn harde schijf ooit nog zal vinden.

James Howells heeft een nieuwe bitcoin wallet aangemaakt. Via Twitter bedelt hij nu om donaties voor zijn bitcoin recovery fund. Howells schijnt al verschillende verzoeken gekregen hebben van mensen die zijn verhaal willen verfilmen.