Snel dronken? Lage pijngrens

Hetzelfde gen dat ervoor zorgt dat ons lichaam alcohol afbreekt, bepaalt ook hoeveel pijn we kunnen verdragen. Een bepaalde molecule kan die pijngrens optrekken.

Het enzym ALDH2 staat bekend voor zijn rol in de verwerking van alcohol. Het breekt aldehydes af, de toxische stoffen waarin ons lichaam alcohol omzet. Zo’n acht procent van de wereldbevolking – vooral Oost-Aziaten – dragen een mutatie in het ALDH-gen, waardoor ze moeilijk alcohol afbreken. Ze worden sneller dronken dan wie de mutatie niet heeft.

Omdat uit eerder onderzoek bleek dat Oost-Aziaten gemiddeld genomen een lagere pijngrens hebben dan anderen, wilden Vanessa Zambelli en haar collega’s van Stanford University School of Medicine uitzoeken of het een iets met het ander te maken heeft. Ze gaven een groep muizen dezelfde mutatie als zowat een derde van de Oost-Aziaten hebben. De dieren bleken inderdaad gevoeliger voor pijn dan een groep controlemuizen. De onderzoekers slaagden er vervolgens in om de ALDH2-activiteit te herstellen door de molecule Alda-1 toe te dienen. Hun pijngrens steeg meteen tot een ‘normaal’ niveau.

Alda-1 zorgt ervoor dat het lichaam meer aldehydes afbreekt. Mogelijk kan het onderzoek, dat is gepubliceerd in Science Translational Medicine, leiden tot de ontwikkeling van een nieuw soort pijnstiller die niet verslavend werkt. Aldehydes, die geproduceerd worden door cellen onder stress, kunnen eiwitten beschadigen en kanker veroorzaken. ‘We moeten aldehydes uit ons lichaam verwijderen om gezond te blijven’, zegt Daria Mochly-Rosen, een van de onderzoekers. ‘En nu weten we ook hoe we dat kunnen doen.’