Schattig zeehondje blijkt kille moordmachine

Wie kent hem niet: de vertederende reclame van Zeehondencrèche Pieterburen waarin onder de zoetgevooisde klanken van Freddy Mercury’s prachtstem een jonge zeehond weer het ruime sop kiest, op weg naar de vrije natuur en zijn vriendjes en vriendinnetjes.

En daar stopt het filmpje, en dat is misschien maar goed ook. Want het zorgvuldig opgebouwde imago van de zeehond als schattige, op het droge vrij hulpeloze lobbes zou meteen teniet gedaan worden wanneer we de onderwaterperikelen van het beest zouden kunnen volgen.

Met name de grootste van de in onze wateren voorkomende zeehond, de grijze zeehond blijkt een brute predator te zijn. Dat was al bekend, maar het blijkt nu dat het beest zich ook graag tegoed doet aan andere dingen dan het gebruikelijke kleine lekkerbekje of inktvisje. De grijze zeehond jaagt steeds meer en gerichter op bruinvissen (een kleine walvissensoort), en verwondt de beesten daarbij gruwelijk.

Het was jarenlang een mysterie hoe de aangespoelde bruinvissen aan hun gruwelijke wonden kwamen. Hele repen van het calorierijke blubber waren afgescheurd. Lang kregen voornamelijk vissers hier de schuld van, zij zouden de zeezoogdieren als bijvangst vangen en ze met het verwijderen uit hun netten ernstig verminken. Ook werden de schroeven van schepen als mogelijke boosdoeners gezien.

Maar eigenlijk wisten de wetenschappers het ook niet. Totdat de wonden van de beesten onderzocht werden op DNA. Daar vonden de onderzoekers van de Universiteit Utrecht en de zee-instituten IMARES en NIOZ opvallend vaak genetisch materiaal van de grijze zeehond.

Saillant detail: het gaat vaak om jonge, fitte bruinvissen, en de wonden waren bovendien aangebracht toen de bruinvis nog leefde. De grijze zeehond is dus geen aaseter, en kan dus ook jonge bruinvissen vangen. Hoe de zeehond dit doet, is nog niet helemaal duidelijk.

Het lijkt er dus op dat de grijze zeehond een effectieve bruinvissenverslinder is, die zich bovendien steeds meer toespitst op de jacht op deze dieren. De toename van de grijze zeehond zou er volgens de Belgische krant De Standaard bovendien voor zorgen dat de beesten in de toekomst misschien zwemmers aan gaan vallen.