Deze 74-jarige journalist bracht tien dagen door bij IS

“Ze zijn veel sterker en gevaarlijker dan wij denken.” Met die waarschuwing keerde Jürgen Todenhöfer terug van het front. De 74-jarige Duitser is voor zover bekend de eerste westerse journalist ter wereld die uitgebreid toegang kreeg tot de Islamitische Staat (IS) in Syrië en Irak. Hij verbleef er tien dagen.

Jürgen Todenhöfer is een Duitse journalist en schrijver en oud-lid van de CDU, de partij van bondskanselier Angela Merkel. Na zeven maanden onderhandelen met de leiders van IS mocht hij afreizen naar de Iraakse stad Mosul, waar zich zo’n 5000 IS-strijders bevinden. Toegang tot die gebieden kreeg hij pas na maandenlang onderhandelen met IS via Skype. Todenhöfer wilde er zeker van zijn dat zijn veiligheid en die van zijn zoon werden gegarandeerd. Hij reisde samen met zijn zoon, die de impressies van zijn vader en ook diens interviews met IS-strijders filmde. Samen kregen ze voor het gebied een doorgangsbewijs, dat hun ook bescherming bood.

is640

(Foto via Juergen Todenhoefer)

Eenmaal terug publiceerde hij gisteren ‘Tien dagen in de Islamitische Staat’, maar in interviews in de Duitse en Amerikaanse media had hij al eerder zijn ‘eerste indrukken’ van het leven bij islamistische strijdgroepen onthuld. Zo vertelde hij dat hij in de Libische stad Benghazi in hetzelfde hotel had gelogeerd als James Foley, de Amerikaanse journalist die in augustus werd onthoofd door IS. Verder meldt hij dus dat ‘IS veel sterker is dan we hier denken’. IS wordt geschraagd door ‘een bijna extatisch enthousiasme dat ik nog nooit in enig ander oorlogsgebied heb gezien’, zo zegt de Duitser.

Ook vertelt hij wat de weerslag van IS is op het leven in het gebied. “IS is meer dan een terreurorganisatie, het is als het ware een functionerende staat, waar alles relatief normaal verloopt,” aldus Todenhöfer. “130.000 christenen zijn uit Mosul verdreven, de sjiieten zijn gevlucht, vele mensen zijn vermoord en toch functioneert de stad optimaal en zijn de mensen dankbaar voor de stabiliteit die Islamitische Staat heeft gebracht.” Ook vertelde een aantal strijders hem over de manier waarop ze Mosul innamen. “Het kostte ons een dag of vier om Mosul in te nemen,” zeggen ze tegen de journalist.

Maar niet iedereen is overtuigd van de verhalen van Todenhöfer. Op de sociale media zijn de meningen verdeeld en velen zeggen dat hij slechts een pion van IS is. Op Twitter en Facebook circuleert ook een foto waarop Todenhöfer met IS-strijders te zien is en waarvan het vermoeden bestaat dat die niet echt is. Duidelijk is wel dat hij ergens sympathie heeft voor IS en hen op deze manier zelfs helpt hun boodschap te verspreiden.