Grootste zoektocht naar buitenaards leven ooit begint

Al jaren vraagt de mensheid zich af of er meer leven is in dit universum, en al jaren wordt er naarstig gezocht naar buitenaards leven. En gisteren kreeg die zoektocht, beter bekend als Seti (Search for extraterrestrial intelligence) een flinke impuls.

De Russische miljardair Joeri Milner stelt 100 miljoen dollar (ruim 92 miljoen euro) ter beschikking voor onderzoek naar buitenaards leven. Hij maakte dat maandag bekend met de beroemde Britse natuurkundige Stephen Hawking, die al vaak heeft laten blijken dat hij niet geloofd dat we alleen zijn in het heelal.

Onder de noemer Breakthrough Listen Initiative, zoals dit Seti-project gaat heten, gaat de zoektocht van start. Met de financiële ondersteuning van Milner kan er de komende tien jaar nog veel uitgebreider gezocht worden dan tot nu toe gedaan werd. Volgens de initiatiefnemers is Breakthrough Listen het grootste wetenschappelijke project ooit voor het ontdekken van intelligent leven buiten de aarde.

Het onderzoek zal worden uitgevoerd door een team onderzoekers op de universiteit van Berkeley bij het Californische San Francisco. Door het bedrag beschikken zij over twee hele krachtige telescopen: de Green banktelescoop, in de Amerikaanse staat West-Virginia, en de Parkestelescoop in Australië. Het team wordt bijgestaan door de Amerikaanse Seti-pionier Frank Drake.

Als eerste worden de 1 miljoen sterren die het dichtst bij de aarde staan tot in detail gemonitord, aldus de organisatie. Maar belangrijker is een daadwerkelijk signaal van buitenaards leven, waar de teamleden naar op zoek zullen gaan. Het gebied dat met de telescopen onderzocht kan worden is vele malen groter dan het gebied dat in het verleden is onderzocht. De wetenschappers zullen vervolgens nieuwe technieken gebruiken en ontwikkelen om de vergaarde data te analyseren.

Zeker is niet, dat de Seti-missie slaagt, maar de slagingskans is in ieder geval groter, door de financiële injectie van Milner. Seti is voor onderzoek afhankelijk van particuliere donaties en kan het geld van de Rus dus goed gebruiken. Met de ruimtetelescoop Kepler werd al eerder onderzoek gedaan naar buitenaards leven, waarbij enkele planeten werden ontdekt waar leven op mogelijk zou zijn.

Milner steekt ieder jaar flink wat geld in wetenschappelijk onderzoek met zijn Fundamental Physics Prize Foundation. Eerder kreeg Stephen Hawking al 3 miljoen dollar voor onderzoek naar zwarte gaten. Milner over zijn nieuwste project: “Dit was ooit een droom, het is nu echt een wetenschappelijke zoektocht.”