Fort Melania

Melania Trump vergezelt haar man Donald Trump op dit moment op een reis door het Midden-Oosten en Europa. Het is de eerste trip van het presidentieel paar en ook het eerste grote publieke optreden in het buitenland van zijn First Lady, die hij niet vaak ziet. Waar Donald in het Witte Huis woont, verblijft Melania namelijk nog in de Trump Tower in New York City.

Zonlicht weerkaatst van de smetteloze donkere ramen van Trump Tower. De 58 verdiepingen tellende wolkenkrabber torent onheilspellend over de toeristen op dit stukje Fifth Avenue op Manhattan. “Is Donald Trump thuis,” vraagt een toerist aan drie zwaarbewapende politieagenten die de hoek van West 56 Street in de gaten houden. Metalen dranghekken, semi-permanente politieposten, bepantserde wagens en grote betonnen blokkeren de toegangswegen tot deze vesting. Het lijkt op een oorlogsgebied, ook als er geen mensen voor de toren staan te demonstreren. “De president is in Washington,” antwoorden de agenten verveeld. Het is niet de eerste toerist die dit vraagt vandaag, en zeker niet de laatste.

Melania Trump is wel thuis. Deze inmiddels door New Yorkers meest gehate plek in de stad is de vesting geworden waar de First Lady van de Verenigde Staten (FLOTUS) het grootste deel van haar tijd doorbrengt. Ver weg van het Witte Huis en de wereld. In tegenstelling tot vorige vrouwen die deze rol vertolkten, blijft zij grotendeels uit beeld. Pas in september verhuist ze, samen met zoon Barron (naar alle waarschijnlijkheid permanent) naar Washington. Tot die tijd kost Trumps verblijf in de Big Apple de stad minstens een miljoen dollar per dag. Het is het Mar-A-Lago van Melania, een met goud beklaterde ‘fuck you’ aan de belastingbetaler.

De bijna onzichtbare FLOTUS lijkt de zoveelste Trumpiaanse stempel op het presidentschap. Maar hoe ongewoon is een afwezige First Lady? Wat moet het Amerikaanse volk denken van Mrs. President Trump na het meemaken van de Beyonce van de politiek, Michelle Obama. Of haar voorgangers Laura Bush en Hillary Clinton?

Free Melania

Voordat Melania weggezet wordt als een aandacht schuwe gevangene van Trump Tower (Free Melania!) of snobistische Mary Antoinette – moet je bedenken dat veel vrouwen die de rol van First Lady vertolken daar niet per se voor gekozen hebben. Ze zijn de slachtoffers van de politieke ambities van hun echtgenotes. De controversiële uitspraken van The Donald tijdens zijn campagne hebben volgens bronnen rondom de Trump familie Melania hechte vriendschappen gekost. Met de pater familias in Washington zal dat vooral de First Lady in New York hebben getroffen.

Modern buiten de Grote Witte Gevangenis?

Waarom kunnen First Ladies eigenlijk niet gewoon bedanken voor deze rol, vraagt een Daily Beast-columnist zich af. Michelle Obama – een succesvolle advocate – haatte dat alles wat ze deed, zeker als allereerste Afrikaans-Amerikaanse First Lady, onder een vergrootglas lag. Ze noemde het Witte Huis een ‘hele mooie gevangenis‘. Obama was niet de eerste. Bess Truman beschreef het als de ‘Grote Witte Gevangenis’.

Is wat Melania Trump doet, niet gewoon heel modern? Niet echt. Volgens journalist Kate Andersen Brower en schrijver van het boek First Women: The Grace and Power of America’s Modern First Ladies, is ze misschien wel de meest traditionele First Lady sinds Mamie Eisenhower. En dat zegt wat (zeker als je even vergeet dat Melania de eerste FLOTUS is die naakt geposeerd heeft). Haar man Dwight Eisenhower was president van 1953 tot 1961, de tijd waarin Amerika echt nog Great was.

Melania Trump is de vrouw van, en niet veel meer dan dat. Traditioneler dan dat kan het niet. En Mamie was tenminste nog in Washington.

Melania Trump is geen slachtoffer of een gevangene in het duistere sprookjeskasteel Trump Tower. Ze heeft er dan niet voor gekozen om First Lady te zijn, hoe ze haar nieuwe rol invult is wel aan haar. Lichaamstaalexperts denken dan wel dat haar man haar als voorwerp behandelt, maar na twaalf jaar getrouwd te zijn met The Donald is dat vooralsnog geen dealbreaker geweest. Ze kiest daar zelf voor. Het ziet er alleen niet zo gezellig uit. En kijk, daar is dat vergrootglas al.

Video van de Trumps die aankomen bij het Witte Huis:

Isolement

Verschillende profielen en een diepgaande analyse van haar Instagramfoto’s van Melania laten zien dat ze zich graag isoleert van de wereld. Hiermee toont ze overeenkomsten met de vrouwen die haar voor gingen, veel van hen hadden moeite met de manier waarop de wereld hen constant bekeek en beoordeelde. Melania gaat alleen een paar stappen verder en verstopt zich ook daadwerkelijk. Het vervelende is dat ze hiermee juist meer aandacht op zich vestigt.

Ook bij haar spaarzame – en vaak onaangekondigde – publieke uitstapjes probeert Melania niet op te vallen. Soms is ze niet eens te verstaan. Volgens haar woordvoerder zoekt de First Lady de aandacht van de pers niet op. En wilde ze bij een bezoek aan een ziekenhuis begin maart, van zieke kinderen geen rekwisieten maken. Dat is nobel. Al is opvallen, zoals de ontslagen FBI-chef volgens de president te veel deed, natuurlijk ook niet zo verstandig in Trumpworld. Want daar is er natuurlijk maar een ster.

Handleiding

Ook al bestaat er geen handleiding voor het zijn van First Lady, Melania maakt er wel een beetje een potje van. Het openstellen van het Witte Huis voor het publiek vergat ze. Pat Nixon, de vrouw van die andere door schandalen geplaagde president, zorgde voor speciale rondleidingen voor blinden. Melania vergat ook het organiseren van de Easter Egg Roll, misschien wel het belangrijkste jaarlijkse publieke evenement in de hoofdstad. Het past allemaal in het plaatje van een chaotisch, dysfunctioneel en door schandalen geplaagd Witte Huis. Ze lijkt misschien op Mamie Eisenhower – en Jackie Kennedy vanwege haar stijlvolle kleding en haar beschermdrang van zoon Barron – maar hiermee zet ze wel een precedent.

Door in New York te blijven – in de barokke gouden kooi van Trump Tower te midden van Trump petjes, mokken en steaks – laat Melania een belangrijke kans voorbijschieten om haar steentje bij te dragen aan het Great maken van Amerika. Ze is geen grote steun voor de president zoals een Nancy Reagan. Of een vertrouwde adviseur zoals Hillary Clinton. Melania’s even zo onzichtbare anti-cyberpestencampagne is een lachertje, ze is immers getrouwd met de grootste Twitter-trol.

De tekst gaat onder het filmpje verder. 

“Hij is wie hij is,” zei ze in een profiel van People tijdens de campagne over The Donald. “Zelfs als je hem advies geeft, dan luistert hij misschien, maar doet alsnog op zijn eigen manier. Je kunt iemand niet veranderen. Je laat ze. Je laat ze zijn, zoals ze zijn.” Was Melania Trump meer als Reagan geweest dan had ze Trump misschien kunnen beschermen door lastige medewerkers te weren in het Witte Huis. Of het zeer ongelukkig getimede ontslag van FBI-directeur kunnen voorkomen dat de crisis in Washington inmiddels tot Watergate-achtige hoogten heeft opgevoerd.

Toch verlaat de First Lady tijdens de huidige reis naar Israël, Saoedi-Arabië en Italië even Fort Melania. Als toeristen vragen of het presidentiële paar in Trump Tower te vinden is, zullen de politieagenten weer ‘nee’ moeten verkopen. Maar dat Melania Trump er niet is, dat merkt eigenlijk niemand.