HP/De Tijd baas Jacques de Leeuw: ik ben een workaholic

Tachtig is hij en nog steeds scherp en actief. Zijn visie ontwikkelde hij op vijftienjarige leeftijd als hulp in de tijdschriftenzaak van zijn vader Huub. Jacques de Leeuw wist de daaropvolgende jaren de oplage te vergroten door zijn verkoop van tijdschriften aan kleine winkeliers.

Binnen aanzienlijke tijd werden 2000 verkooppunten er 5000. Het heeft de oprichter van concern Audax – dat mediaproducten uitgeeft, verspreidt en verkoopt – nooit aan ideeën ontbroken. Toch kan ook hij niet om de huidige economische en digitale crisis heen. ‘Je kunt je onder deze omstandigheden afvragen of er een idee is wat echt helpt’, zegt De Leeuw, sinds eind 2011 Voorzitter van de Raad van Commissarissen.

Oude overtuigingen
‘Het is wonderbaarlijk hoe je je schouders er weer onder moet zetten om visie op de toekomst te houden’, vervolgt hij. ‘Dit vraagt om extra ondernemerschap. Het aantal adverteerders in de gedrukte media is drastisch gedaald, wat hard aankomt. Soms vraag ik me af of er wel een juiste aanpak is. Gelukkig kan ik bouwen op oude overtuigingen.’ Een daarvan verwijst naar het opnieuw uitbrengen van een leespakket met de beste tijdschriften, denk aan de vroegere Danklof Leesmap – nu onder het merk Liny’s – met een oplage van 100.000 pakketten per week. Een andere betreft aanbiedingen.

‘Er is meer geld en luxe in de wereld dan vroeger, een ontwikkeling die je niet meer terug kunt draaien’, aldus de ondernemer. ‘Wij worden flink uitgedaagd om anders te leren denken. Mensen moeten het begrip goedkoop, ook in deze moeilijke tijd, weer gaan waarderen. Aanbiedingen kunnen we realiseren door de distributie van gedrukte media te groeperen. Ook gaan we ons meer concentreren op bestsellers. Overigens hoeft de digitale media niet alleen een bedreiging te zijn. Samen met HP/De Tijd ontwikkelden we een digitale website terwijl de gedrukte uitgave van dit opinietijdschrift doorgaat. Verder zullen alle AKO verkooppunten zich slechts nog op traffic points bevinden, zoals luchthavens en stations.’

Piketpalen
De Tilburger is ondernemend en creatief. Waar zijn ideeën gedurende z’n carrière geen aansluiting vonden, volbracht hij ze wel via andere wegen. Vaders spreuk ‘Vir audax vir beatus est’ ofwel ‘de stoutmoedige leeft gelukkig’ is hem op het lijf geschreven: ‘Lef heb ik altijd gehad, maar nooit onbezonnen’, stelt hij. ‘Ik onderneem vanuit denkbeeldige piketpalen. Belangrijk is dat je je ideeën zelf kunt financieren en bij verlies weer verder kunt. Het geloof in mijn product is altijd groot geweest. Persoonlijk heb ik de logistiek in het bedrijf gebracht. Met succes. We kunnen qua tijdschriften spreken van een omzetstijging ten koste van de concurrent.’

Audax, momenteel met 960 werknemers, behaalde in 2011 een omzet van 285 miljoen euro wat haar tot een grote speler in het Nederlandse medialandschap maakt. De Leeuw ontving in 2009 de Mercur d’Or/LOF prijs. En onlangs werd hij, bij zijn 80e verjaardag, door Burgemeester Noordanus vereerd met de grote zilveren legpenning van de gemeente Tilburg ‘uit waardering en respect’. Maar er is meer waar hij voldoening uit haalt. Hij richtte in 1992 Stichting Jacques de Leeuw op die o.a. kinderen van medewerkers helpt bij het financieren van hun studiekosten.

‘Dat ik andere mensen zo nu en dan blij kan maken, is voor mij van grote waarde’, vertelt hij. ‘Evenals dat ik hen werkgelegenheid kan bieden. Toen we een paar jaar geleden werknemers moesten ontslaan en ander werk voor hen moesten zoeken, ging dat tevens gepaard met goede sociale plannen. Ook zij hielpen mij mee om mijn droom te verwezenlijken.’

Puzzelboekje
Die droom behelst de continuïteit van Audax, ook ná hem. Daar bouwt hij nog elke dag aan. De term rentenieren zegt hem weinig en werkt eerder op zijn lachspieren. ‘Ik ben een workaholic’, biecht De Leeuw op. ‘Altijd geweest. Ik zou niet weten wat ik anders zou moeten doen.’ Ik stel vriendelijk voor dat hij zijn echtgenote Liny meer gezelschap zou kunnen gaan houden. Hij lacht. ‘Dat probeer ik de laatste tijd ook wel’, reageert hij. ‘Maar dan gaat zij zitten puzzelen.’ In een puzzelboekje van uitgever Audax zou je denken. Maar nee, in dat van de concurrent. Allicht, een echte ondernemer kent zijn rivaal.

Dit artikel verscheen eerder in het blad Regiobusiness.

Jeanette van Haassen