Hoe Google geld verdient aan de NSA

Dat Google (in het geniep) gegevens van klanten en gebruikers afstaat aan (onder andere) de Amerikaanse overheid en de NSA was al wel duidelijk, maar nu blijkt dat het zoekbedrijf zelfs geld verdient aan die wereldwijde spionage. Dit weekend werd bekend dat de NSA bij Google advertentieruimte koopt in zijn jacht op de tot nog toe best beveiligde internetters, de gebruikers van het TOR-netwerk.

Dat is dus slecht nieuws voor de miljoenen mensen die zich de afgelopen maanden dachten te beveiligen met het TOR-netwerk, dat ook in deze kolommen ernstig werd aangeraden. Het netwerk anonimiseert de gebruiker, zodat in principe diens locatie en de identiteit niet te achterhalen zijn. Het goede nieuws is dan weer dat de pogingen van NSA om het te breken eigenlijk zijn mislukt: slechts een klein aantal benutters zijn door de Amerikanen achterhaald.

Spioneren voor een koopje
Het zou te ver voeren om de technische details uit te leggen, maar het komt er in grote trekken op neer dat de NSA op sommige plekken op het internet advertenties plaatst die zelfs in het TOR-netwerk zichtbaar zijn. Die advertenties worden door de geheime dienst gewoon gekocht bij Google en wellicht andere zoekmachines en veelbezochte websites. Veel geld kost dat niet, de NSA is er maar enkele duizenden dollars per jaar aan kwijt. Spioneren op een koopje dus.

Nu is het TOR (The Onion Ring)-netwerk niet onomstreden. Het wordt bijvoorbeeld gebruikt door verzamelaars van kinderporno en terroristen. Maar het zorgde er ook voor dat activisten in de Arabische landen zich virtueel konden verenigen om de Arabische Lente (zoals die toen nog hoopvol werd genoemd) te laten ontluiken. Ook maken mensenrechtenstrijders in landen als China en Rusland er gebruik van om aan de controle van de plaatselijke overheid te kunnen ontsnappen. Ook die zijn dus niet meer veilig nu de Amerikanen (en waarschijnlijk de Russen, de Chinezen en de Britten) manieren hebben gevonden om in het netwerk te penetreren.

Boter op het hoofd
Hoewel de baas van de NSA de betaalde spionage-activiteiten gewoon erkende, deed Google er vooralsnog het zwijgen toe. Niet zo gek, want tot nog toe had het bedrijf de medewerking aan de NSA altijd fel bestreden: Google zou alleen doen wat het (in de VS) wettelijk verplicht is. Dat geloofden wij toen al niet en nu helemaal niet meer. Boter op het hoofd, heet dat.

Daar ik de komende maanden geen terroristische activiteiten denk te plannen heb ik besloten voorlopig op mijn smartphone alle grote wereldspelers een kans te geven. Het toestel is van Chinese makelij en draait op een Amerikaans besturingssysteem. Sinds dit weekend is het bovendien voorzien van een geinige Russische ‘shell’ uit de Google Playstore. Daarmee kan de hele wereld mijn armzalig gedachtengoed volgen. Een opbeurende gedachte.