Hoe Google op weg is om Uber te vermorzelen

Google heeft een geschiedenis als het gaat om het stelen van ideeën. Eric Schmidt, enige tijd lid van de raad van bestuur bij Apple, zou informatie over de aanstaande iPhone hebben doorgespeeld, waardoor Google razendsnel kon reageren met zijn eigen besturingssysteem Android. Nu heeft Google een nieuw ‘slachtoffer’: taxiservice Uber.

Volgens een gisteren verschenen artikel van BusinessWeek experimenteert Google met het ontwikkelen van een eigen taxi-service, die waarschijnlijk gecombineerd zal worden met het reeds lopende project van zelfrijdende auto’s. Als Google inderdaad een dergelijke service lanceert, zal deze dus goedkoper zijn dan Uber, én veiliger: de kans dat een klant wordt mishandeld of bedreigd door zijn taxichauffeur is immers nihil.

De move is extra pijnlijk omdat Google in augustus 2013 een slordige 258 miljoen dollar investeerde in Uber, en het jaar daarop zelfs nog extra. Hierdoor had Google inzage in belangrijke informatie over het bedrijf. Bovendien zit David Drummond, de juridische topman van Google, sinds 2013 tevens in het bestuur van Uber. Drummond was ook degene die Uber liet weten dat de taxi-service van Google in ontwikkeling was. Binnen Uber circuleren inmiddels screenshots van de app die Google voor de service gebruikt en die momenteel door werknemers van Google worden getest. Uber overweegt nu om Drummond uit het bestuur te zetten.

In wat een wanhopige poging lijkt de achterstand nog in te halen, kondigde Uber aan in samenwerking met de Carnegie Mellon University eigen zelfrijdende auto’s te gaan ontwikkelen. Het heeft er dus alle schijn van dat de partners tevens rivalen beginnen te worden. Dat houdt nog een extra nadeel in voor Uber: momenteel maakt de taxidienst voor zijn navigatie gebruik van Google Maps. Een breuk met Google betekent dat Uber ook een nieuwe kaartenleverancier zal moeten vinden.

Het is tekenend dat een bedrijf als Uber met zo’n vijandige slag te maken krijgt. Vrij Nederland schreef deze week dat een start-up een beetje een ‘klootzak’ moet zijn om groot te worden, en noemde Uber als voorbeeld. Het bedrijf weigerde bijvoorbeeld op niet al te subtiele manier zich aan taxiwetgeving te conformeren. Nu moet Uber, dat naar verluidt een waarde van 41 miljard dollar vertegenwoordigt, zelf het hoofd boven water zien te houden. Met Google als tegenstander kan dat nog een hele kluif worden.